Detector de virus portátil

Imaginemos poder detectar en apenas unos minutos si alguien está infectado con un virus. Ahora, según un artículo publicado en sciencedaily.com, esto se ha hecho realidad, gracias a un nuevo detector ultrasensible desarrollado por Ostendum, una empresa derivada de la Universidad de Twente.

La compañía acaba de completar el primer prototipo y espera introducir la primera versión del detector en el mercado a finales de 2010. El detector no solo realiza las mediciones mucho más rápido que las técnicas estándares, sino que además es potátil, por lo que se puede utilizar en cualquier sitio. Aurel Ymeti (Director de I+D), Alma Dudia (investigadora senior) y Paul Nederkoorn (CEO) de Ostendum, afirman que si pudieran disponer de los anticuerpos específicos para la gripe porcina, podrían detectar la presencia del virus en menos de cinco minutos. Además de virus, el dispositivo es capaz también de percibir un aumento o decremento en la concentración de bacterias, proteínas y moléculas de ADN concretas en la saliva de una persona, algo que podría ser un indicativo de que padece una u otra enfermedad. Tras el comienzo de la gripe porcina, el encontrar un modo de detectar rápidamente y con facilidad si alguien está infectado con un virus vuelve a ser un tema candente.

Es importante lograrlo cuanto antes con el fin de evitar que el virus se expanda aún más. No obstante, las técnicas que hay disponibles actualmente no ofrecen resultados hasta varias horas o incluso días después. Es más, los análisis no se pueden realizar sin un laboratorio o personal especializado. Con el sistema de Ostendum, en cambio, tan solo se necesita una muestra de saliva, sangre u otro fluido corporal de la persona que se quiere analizar y la disponibilidad de un receptor específico (es decir, una sustancia que se enlaza con un microorganismo o sustancia biológica específica). Por ejemplo, en el caso de un virus, un anticuerpo específico serviría como receptor en el chip, pero es necesario disponer del anticuerpo específico para ese virus para poder aplicar el método de detección. La compañía acaba de completar el primer prototipo del dispositivo y, actualmente, trabaja en el desarrollo de otros dos. Los tres prototipos deberán pasar unas pruebas prácticas, en función de cuyos resultados, se realizarán, a continuación, algunas mejoras más en el diseño del dispositivo. Ostendum espera sacar el primer dispositivo al mercado a finales de 2010. El dispositivo consta de dos partes: un sistema de laboratorio en un chip (laboratorio en miniatura del tamaño de un chip) y un detector portátil.

El chip contiene diminutos canales recubiertos con receptores. La muestra de sangre o saliva se traslada a los canales con la ayuda de un sistema de fluidos. Las sustancias presentes en la sangre o la saliva pueden, entonces, enlazarse a los receptores del chip. Posteriormente, se hace pasar la luz de un láser a través de los canales; si alguna de las sustancias se enlaza a los receptores en cualquiera de los canales, esto alterará la fase de la luz. El cambio se pondrá de manifiesto por sí solo en el patrón de interferencia y constituye una huella de cualquier virus presente o biomarcador. El método es altamente sensible, permitiendo medir el enlace de una sola partícula de virus.

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